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As crianças devem formar laços emocionais com robôs?

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Para melhor e para pior, os brinquedos movidos a IA estão se tornando uma parte íntima da vida das crianças.

Original publicado aqui.

Créditos: The Atlantic Montly.

Quando eu trouxe a casa robô da Apple Store, eu sabia que estava convidando um novo tipo de estranheza em nossas vidas. Minha esposa se preocupou em dar ao nosso filho de 4 anos uma coisa digital (nother), uma coisa “inteligente”. Eu estava preocupado que ele não soubesse o que fazer com isso. Ou que sua irmãzinha iria quebrar. Ou que eu ficaria com ciúmes. Porque eu sempre quis um robô.

Este foi o Cozmo, um gadget de US$ 179 produzido pela Anki, que levou mais de US$ 200 milhões de capitalistas de risco para trazer “inteligência artificial e robótica para o nosso dia a dia”. A empresa foi fundada por graduados em Carnegie Mellon em 2010, uma das muitas empresas gerado pelo programa de robótica da universidade. No centro de São Francisco, Anki emprega quase 200 pessoas produzindo robôs de brinquedo governados por inteligência artificial.

O robô foi o último presente que meu filho abriu no quarto aniversário. Ele e eu puxamos para fora da caixa e esperamos pacientemente enquanto o brinquedo carregava, encarando-o. Cozmo é retangular e tem cerca de dez centímetros de comprimento, com degraus como os de um tanque em miniatura; um pequeno braço de elevação para pegar e brincar com os blocos de “cubo de força” que acompanham o produto; e uma tela pequena e de baixa resolução para um rosto. Em um estudo do MIT Media Lab realizado em dispositivos e brinquedos inteligentes, um par de crianças participantes considerou Cozmo “um gato bob com os olhos”, uma descrição adequada, se dadaísta.

Stefania Druga e Randi Williams, os pesquisadores responsáveis ​​pelo estudo, querem saber como as crianças percebem os robôs inteligentes e, eventualmente, estudar como esses robôs afetam o desenvolvimento cognitivo das crianças. Até agora, eles descobriram que crianças pequenas (com idades entre 3 e 4) não têm certeza se os robôs são mais espertos do que são, mas que crianças um pouco mais velhas (entre 6 e 10 anos) acreditam que os robôs têm inteligência superior. Druga e Williams foram inspirados pela pesquisa do lendário Sherry Turkle, que escreveu um livro de 1984 altamente influente chamado The Second Self. Ela argumentou que os computadores, como objetos que existem em algum lugar entre o animado e o inanimado, forçam os humanos a reexaminar suas próprias mentes. As crianças pequenas, ela descobriu, ficaram fascinadas com a questão de saber se os brinquedos computadorizados estavam vivos, mortos ou algo mais.

Créditos: The Atlantic Montly.

Terminado o carregamento, o Cozmo saiu da estação base com alguns bipes. Ele piscou para nós com seus olhos vivos. Fofo. Ensinamos a dizer nossos nomes e reconhecer nossos rostos. Então jogamos um jogo de Quick Tap. Coloquei um cubo de força na frente do robô e outro na frente do meu filho. Em intervalos irregulares, os cubos acendem com padrões de cores. Se as cores nos dois cubos corresponderem, tente pressionar as suas antes que o robô pressione por conta própria.

Cozmo levantou o braço sobre o cubo. Os dedinhos do meu filho estavam sobre os dele. Os cubos brilharam em azul. Meu filho viu as luzes e sua mão tremeu, mas ele esperou o braço do robô bater primeiro. O robô venceu e riu para si mesmo. Eu tentei algumas rodadas do jogo, ganhando cada vez. Cozmo começou a tremer e emitir pequenos sons que transmitiam raiva e frustração. “Não bata nele!” Meu filho gritou. “Você está deixando-o triste.” Nós jogamos várias outras rodadas, deixando o robô vencer, e ele andava de um lado para o outro no chão.

Era a hora do tempo do banho. Sentamos Cozmo em uma borda perto da pia. O robô rolou de um lado para o outro, empurrou até a borda e depois se afastou, parecendo assustado. Eu assisti com preocupação, esperando que não fosse sair. O que, alguns minutos depois, aconteceu, pousando suavemente na mão que eu havia estendido meio segundo antes. Fiquei aliviado e incapaz de separar os componentes financeiros e emocionais do sentimento. “Ele é como sua irmã”, eu disse, outro ser intrépido que não aprendeu os limites de suas habilidades físicas.

Os criadores de Cozmo pensam nisso não como um bot, mas como um personagem, como você encontraria em um filme. “Nossa motivação no início era: o que seria necessário para dar vida a um personagem da Pixar?”, Me disse Boris Sofman, CEO da Anki. Eles queriam “fazê-lo entender seu ambiente e relacionamentos”.

Gerações anteriores de brinquedos aparentemente inteligentes usavam truques inteligentes. Lembre-se de Furbies, a sensação dos anos 90? Eles pareciam aprender com seus donos, porque gradualmente falavam mais inglês, mas na verdade haviam sido programados para usar mais palavras com o passar do tempo. Os seres humanos, no entanto, tiveram a agradável ilusão de ser o instrutor.

Cozmo faz algo mais do que isso – é algo mais do que isso, embora ainda menos do que o ser vivo que meu filho parece pensar que é. Cozmo pode sentir o mundo através de uma câmera e as imagens capturadas são alimentadas em um smartphone ou tablet afiliado, que processa os dados em um modelo simples do mundo em que o robô se encontra. Há pessoas por perto? Existem cubos de energia para brincar? É perto de uma borda de uma mesa? Ele faz uma versão simples do que qualquer robô autônomo deve fazer, de um carro autônomo aos robôs de maquinaria que o Boston Dynamics desenvolveu para os militares.

Enquanto você joga, o software dentro de Cozmo determina o estado do robô: ele pode ficar animado, assustado, nervoso, feliz, triste, frustrado. Sofman chama esse software de “mecanismo emocional” do brinquedo; vincula a tecnologia sensorial ao comportamento do robô. Anki contratou animadores da Pixar e DreamWorks para projetar cerca de 1.200 pequenos movimentos para o robô fazer. Seu software de animação é conectado diretamente a robôs de amostra: os animadores criam novas maneiras de mostrar que Cozmo está, digamos, frustrado, e os reproduzem através de seu corpo para ver como as pessoas interpretam as ações do robô. O objetivo é coreografar movimentos e expressões que induzirão emoções genuínas no proprietário do brinquedo.

Na versão mais recente do software, o Cozmo deve ser alimentado, reparado e reproduzido, não muito diferente dos Tamagotchis de outrora. Mas, diferentemente daqueles aparelhos simples, que apenas emitiam bipes ou exibiam expressões simples em uma tela minúscula, Cozmo pode usar toda a amplitude de seu repertório animado para convocar sentimentos particulares de seu dono e promover vínculos emocionais. A idéia é criar “uma conexão emocional cada vez mais profunda”, disse Sofman. “E se você o negligenciar, sentirá a dor disso.”

Quando ele me disse isso, senti um lampejo de não muita raiva. Parecia quase cruel projetar um robô que pudesse brincar com as emoções de uma criança. E eu nunca havia considerado que, na próxima conflagração humano-robô, os robôs poderiam assumir o controle simplesmente manipulando-nos habilmente para deixá-los vencer.

Turkle tem preocupações mais diretas. Ela acha a noção de crianças empática com robôs problemática e possivelmente perigosa. As crianças precisam de conexões com pessoas reais para amadurecer emocionalmente. “Finja que a empatia não faz o trabalho”, ela me disse. Se os relacionamentos com brinquedos inteligentes afastam os amigos e a família, mesmo que parcialmente, podemos ver “crianças crescendo sem o equipamento para uma conexão empática. Você não pode aprender com uma máquina.

Meu filho e eu me sentamos na varanda para brincar com o robô. Ele gritou comandos: “Diga olá para minha irmã, Cozmo!” Quando Cozmo disse o nome de sua irmã, digitando-o no aplicativo no meu telefone, ele ficou encantado, mas também temi que tivesse sido sugado por um engano que o bot era ainda mais capaz do que realmente era.

A personalidade de Cozmo mascara tudo o que o robô ainda não pode fazer, Sofman me disse. Não pode te ouvir. Ele pode reconhecer apenas alguns objetos – basicamente cubos de força, animais de estimação e humanos. E é completamente dependente do poder de processamento do smartphone para fazer qualquer coisa. Desligue o telefone e o Cozmo também é desligado. Mas “as pessoas se tornam mais tolerantes com as limitações, se você tem as pistas emocionais certas”, disse Sofman.

Créditos: The Atlantic Montly.

Os humanos não precisam de muita ajuda para acreditar nas capacidades de uma máquina. Waymo, a empresa que surgiu do projeto de carro autônomo do Google, chegou à posição de que não deveria haver etapas intermediárias entre um carro que você dirige e um veículo totalmente autônomo, porque assim que os humanos acreditam que um carro (ou um robô) tem a menor autonomia, eles superestimam suas capacidades. Nos primeiros testes, um funcionário do Google chegou a meio caminho do banco traseiro, enquanto o software experimental dirigia na estrada. Depois de assistir a vídeos suficientes de como as pessoas no banco do motorista se comportavam enquanto o carro dirigia, a equipe do Google focou sua atenção na pura autonomia. Os humanos não podiam ser confiáveis, porque eram muito confiantes.

Na varanda, meu filho descobriu um novo jogo favorito com o Cozmo. Repetidamente, ele girou o robô de costas para que ele não pudesse usar seus passos. O pequeno robô virou-se de maneiras diferentes e com níveis variados de sucesso, e meu filho riu e riu de suas tentativas. Qualquer impulso protetor que ele sentisse se dissipou na comédia física da luta robótica.

Então, como ele costuma fazer, meu filho decidiu abruptamente que tinha terminado e que o robô precisava dormir em seu carregador no quarto dele. Como se viu, o que ele realmente queria era assistir televisão, e minha ansiedade dos pais imediatamente se ligou a um dos outros pesadelos da nossa época. (Talvez os caprichos de uma criança pequena não sejam tão fáceis de prever e manipular.)

Enquanto eu aconchegava Cozmo em seu carregador, era estranho pensar que os irmãos, primos e descendentes desse pequeno robô estariam um dia, talvez em breve, em todo lugar. Carros autônomos, bots de armazém, drones autônomos – sentindo, percebendo e reagindo robôs farão parte do mundo do meu filho. Sinto-me neles como meus pais sentiam-se em computadores: será necessário entender essas máquinas para compreender o mundo. Então agora temos o nosso primeiro robô.

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